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Desacreditada la industria de los planes de pago

Publicado 19/06/10
Por JL Acevedo Colón

La industria de los planes de pago ("debt settlement industry") pronto va a ser una industria muy regulada debido al aumento constante de quejas por parte de consumidores sobre el servicio y prácticas engañosas de esta industria. Así ha sido propuesto por la Comisión Federal de Comercio ("Federal Trade Commission o FCC") que sugiere una reduccion en los cargos por servicio que cobra la industria. Legislación en varios estados como Nueva York, California e Illinois proveen un marco de referencia. Se contempla limitar hasta 5% del total de ahorro para el consumidor como tope del cargo por servicio. Actualmente se está cobrando de un 15% a 20% del total del balance en la cuenta, por adelantado, independiente de si la deuda es efectivamente reducida para beneficio del consumidor.

Se anticipan nuevas reglas por parte de la FCC este año así como la creación de una agencia de protección al consumidor. Se trata de una industria que se ha expandido en los últimos años debido al mercado tan lucrativo que existe entre consumidores atrapados en problemas financieros, según información publicada por el New York Times el 18 de junio de 2010 bajo el título "Peddling Relief, Industry Puts Debtors in a Deeper Hole" por Peter S. Goodman.

Los consumidores no obtienen la ayuda que se les promete tal como la eliminación de sus balances en sus tarjetas de crédito y muchos terminan con daño severo a su crédito, amenazas de cobradores y demandas en corte. El resultado es una quiebra personal que es lo que el consumidor pretendió evitar.

La industria se compone actualmente de unas 2,000 empresas. Hace una década eran alrededor de una docena según la FCC y fuentes de la propia industria organizadas bajo dos grupos de cabildeo conocidas como US Organizations for Bankruptcy Alternatives y Association of Settlement Companies. Conforme la industria ha crecido también crece el descontento. Los casos contra estas empresas se han duplicado desde 2007-2009 según la Asociación de Procuradores Generales.

Según el procurador general de Nueva York en tan solo un 1% de los casos un cliente obtiene los beneficios prometidos. Un resultado similar informa el procurador de Colorado. La propia industria admite que 2/3 partes de sus clientes no obtienen el resultado esperado pero no por culpa de la industria sino de los clientes. Algunos de estos negocios se presentan como parte de un plan de estímulo federal. Un estudio el pasado mes de abril realizado por la Oficina de Contabilidad General (GAO) del congreso federal informa que la vasta mayoría de estas empresas provee información fraudulenta y engañosa, según Gregory D. Kutz, director de auditoría forense e investigaciones especiales del GAO.